Theresa’s strijd tegen kindhuwelijken in Malawi

Theresa’s strijd tegen kindhuwelijken in Malawi

Sluit je aan

Sluit je aan bij de strijd tegen extreme armoede

Door gastblogger Hannah McNeish

Zevenentwintig jaar. Al zo lang werkte Theresa Kachindomoto als secretaresse. Het was bepaald niet haar wens om terug te keren naar haar geboortestad in het Dedza-district in Malawi, om daar de leider van honderdduizend burgers te worden.

2

Theresa Kachindamoto, dorpsleider in het Dedza district

“Ik sputterde tegen, want ik wilde die leider niet zijn. Maar de koninklijke familie zei: ‘Of je nu wilt of niet: jíj moet het doen’. “ Theresa herinnert zich nog goed de beslissing, waardoor ze in 2003 moest terugkeren naar haar thuis: naar Monkey Bay, een stad aan de oevers van het Malawi-meer.

Als jongste van twaalf kinderen, ging Theresa er altijd vanuit dat een van haar broers later de leider zou worden. Maar de ouderlingen zagen hoe goed zij omging met mensen en drongen haar de macht over Dedza op

5

Kinderen in het Dedza District

Twaalf jaar, moeder en vrouw

Bij haar terugkomst ontdekte Theresa dat er in haar district meisjes waren die op twaalfjarige leeftijd al getrouwd waren en kinderen hadden. Malawi staat op de negende plaats op de wereldranglijst van kindhuwelijken. Een op de twee meisjes trouwt er voor haar achttiende. Die situatie komt vooral veel voor in rurale gebieden, waar mensen heel veel kinderen krijgen en nauwelijks voor hen kunnen zorgen.

Streng ultimatum: stop kindhuwelijken of vertrek

Vlak nadat ze de leider werd, bracht ze haar 51 adjuncten samen, en liet ze hen een overeenkomst tekenen die een einde moest maken aan kindhuwelijken. Na de ondertekening ontsloeg Theresa vier adjuncten die nog steeds kindhuwelijken toelieten in hun zones.

“Na hun ontslag deden ze er ineens toch alles aan om de kindhuwelijken tegen te houden”, zegt ze. Toen ze er na drie maanden wel in slaagden, nam Theresa hen weer in dienst.

In 2007 liet Theresa alle adjuncten verordeningen tekenen die het huwelijk onder de leeftijd van achttien jaar verboden. Vorig jaar werd diezelfde wet in het parlement van Malawi goedgekeurd, hoewel kinderen volgens de grondwet nog steeds enkel de toestemming van hun ouders nodig hebben om te trouwen.

1

“Bewustmaking rond seksuele intimidatie van meisjes heeft mij geleerd om nee te zeggen”

Meer dan 850 huwelijken nietig verklaard

Theresa breidde haar netwerk uit met adjuncten en vijfhonderd dorpshoofden – mannen én vrouwen. Samen vormen zij de traditionele Malawische autoriteiten die helpen om steun te krijgen van kerken, ngo’s en gemeenschapsorganisaties om kindhuwelijken een halt toe te roepen. In de afgelopen twee jaar werden dankzij haar toedoen meer dan achthonderdvijftig huwelijken nietig verklaard.

De missie van Theresa om kinderen weer thuis en op school te krijgen, viel bij veel ouders niet in goede aarde. Vaak vroegen ze zich af: “Wie denkt die vrouw wel dat ze is?”

Maar Theresa ging van dorp tot dorp en van deur tot deur. En die bezoeken aan de gemeenschappen wierpen hun vruchten af. Ze overtuigde mensen van de waarde van een opleiding. Om gezondheids- en welvaartsredenen, maar ook om tienerzwangerschappen, huiselijk of seksueel misbruik en het risico op armoede in te dammen bij meisjes die het klaslokaal inruilden voor een leven in het huishouden.

In dit land worden vrouwen gezien als nuttig omwille van bruidsschatten en om schulden af te lossen. Theresa werd dan ook met geweld en zelfs met de dood bedreigd. Er kwam een sterke tegenwind van mensen die vonden dat Theresa de cultuur en de rechten van ouders niet zomaar opzij kon schuiven. En die haar verweten dat zij makkelijk praten had met alleen maar zoons.

“Mijn reactie? Dat ik nog liever sterf of onpopulair ben dan de rechten van deze kinderen nog langer te laten misbruiken”.

“Ik trek het me niet aan. Ik zei: we kunnen erover praten maar deze meisjes gaan hoedanook terug naar school.”

4

Meisjes op een school in Dedza leren zelfverdediging

Theresa, een zachtaardige vrouw, lacht wanneer ze haar ‘stoer’ noemen. Maar wanneer het op kinderbescherming aankomt, spaart ze geen ziel. Recent gaf ze enkele dorpshoofden een ultimatum: ze moesten een eind maken aan ‘voorbereidingskampen’  voor meisjes rondom ‘seksuele reiniging’.

“Soms komen daar kinderen van zeven tot twaalf jaar terecht. Daarom gaf ik de dorpshoofden de keuze: die praktijken stopzetten of hun ontslag krijgen.”

Halt aan hyena’s

Dezelfde tactiek paste ze toe om de hyena-praktijken te stoppen. Dit gebruik houdt in dat meisjes seks moesten hebben met een oudere man – de hyena – om te leren hoe ze een man seksueel plezieren. De ‘hyena’s’ worden ook ingehuurd om meisjes te ontmaagden of te bevruchten wanneer ze moeite hebben om zwanger te raken. Een gevaarlijke techniek in een land waar een op tien mensen hiv hebben.

Theresa’s strijd deed ook andere senior leiders nadenken over hoe zij kindhuwelijken konden stoppen, en de vicieuze armoedecirkel konden omkeren in hún regio’s. Momenteel probeert Theresa de wettelijke leeftijd om te trouwen in Dedza te verhogen naar 21 jaar. Zo wil ze kinderen ertoe aanzetten om verder te studeren. Door zakenvrouwen uit de stad uit te nodigen om te spreken in lokale gemeenschappen wil ze jonge vrouwen stimuleren om te kiezen voor een baan en hun eigen leven.

Vorig jaar leidde ze de vrouwelijke Malawische parlementariërs rond in de rurale gebieden. Veel jonge lokale vrouwen reageerden enthousiast: “Later word ik parlementariër!”

“Leid je een meisje op? Dan leid je een heel gebied op.” zegt Theresa. “Meer nog: je leidt de wereld op.” Ze is vastberaden om te vechten voor vrouwenrechten zolang ze leider is. “Of tot mijn dood” zegt ze met een grimas.

Steun Theresa in haar strijd. Teken de #PovertyIsSexist brief om vrouwen en meisjes wereldwijd te steunen!

Sluit je aan bij de strijd tegen extreme armoede

Door te tekenen aanvaard je ONE’s privacy beleid, inclusief de informatieoverdracht van jouw gegevens naar de ONE.org servers in de Verenigde Staten.

Wil jij op de hoogte blijven over hoe je extreme armoede kunt helpen bestrijden?

Schrijf je nu in om de e-mails van ONE te blijven ontvangen. Zo kun je blijven meedoen samen met miljoenen mensen ter wereld die actie ondernemen om extreme armoede en voorkombare ziektes uit de wereld te helpen. Wij vragen jou uitsluitend om je stem, nooit om geld. Je kunt je uitschrijven wanneer je maar wilt.
Privacy options
Weet je het zeker? Als je 'ja' selecteert, kunnen we je laten weten hoe je een verschil maakt. Je kunt je uitschrijven wanneer je maar wilt.

Door te tekenen aanvaard je ONE's privacy beleid, inclusief de informatieoverdracht van jouw gegevens naar de ONE.org servers in de Verenigde Staten.

You agree to receive occasional updates about ONE’s campaigns. You can uitschrijven at any time.

Deze site is beveiligd met reCAPTCHA. Het privacybeleid en de servicevoorwaarden van Google zijn van toepassing

Gerelateerde blogs